Golpear los libros: cómo la NASA sobrevivió a la era Reagan ‘Edad Oscura’


Esta semana, los estadounidenses celebraron la entrega exitosa del rover Perseverance de la NASA a su destino en la superficie marciana, marcando el comienzo de una nueva era de exploración interplanetaria. Sin embargo, cuando se trata de buscar en el sistema solar que nos rodea, Estados Unidos no siempre ha liderado desde el frente. Durante la administración Reagan, por ejemplo, la agencia vio su presupuesto reducido a favor de construir las armas antes de un enfrentamiento anticipado de la Guerra Fría con la Unión Soviética, como vemos en este extracto del último trabajo de David W Brown, La misión.

la portada de la misión

Harper Collins

Extraído del libro LA MISIÓN: o: Cómo un discípulo de Carl Sagan, un ex piloto de motocross, un congresista del Tea Party de Texas, la peor vendedora de máquinas de escribir del mundo, habitantes de las montañas de California y un funcionario anónimo de la NASA fueron a la guerra con Marte, sobrevivieron a una insurgencia en Saturno, intercambiaron golpes con Washington, y robó un viaje en un cohete lunar de Alabama para enviar un robot espacial a Júpiter en busca del segundo jardín del Edén en el fondo de un océano alienígena dentro de un mundo de hielo llamado Europa (una historia real) © 2021 por David W. Brown. De Custom House, una línea de libros de William Morrow / HarperCollins Publishers. Reimpreso con permiso.

Para los científicos planetarios, los años de Jimmy Carter y Ronald Reagan fueron, en retrospectiva, como la Edad Media, y ellos, los monjes, tendían en enclaves a las brasas de la civilización. Durante una década sólida a partir de finales de 1978, la NASA no lanzó misiones científicas planetarias, y prácticamente los únicos datos científicos espaciales que llegaron a la Tierra provinieron de los sobrevuelos de las Voyager 1 y 2 de los planetas más lejanos del sistema solar, donde se obtendría tres semanas de datos y luego de tres a cinco años de silencio, apenas lo suficiente para sostener todo un campo de investigación científica. Los hallazgos de la Voyager en Júpiter alimentaron el deseo de la desgastada comunidad científica planetaria de regresar allí, pero eso requirió que Reagan financiara la nave espacial Galileo, algo que su administración trabajó diligentemente para evitar hacer al asumir el poder en 1981. El nuevo presidente creía que tenía un mandato para recortar los gastos no defensivos, y él estaba cumpliendo, y si no estabas construyendo bombas, acorazados o helicópteros Black Hawk, tu presupuesto estaba en juego, y lo hicieron. Si bien a la línea superior de la NASA le fue bien en general, ese dinero se destinó en gran parte al programa del transbordador espacial, que se había convertido en una especie de Estatua de la Libertad voladora en la imaginación del público. De todos modos, el transbordador tenía aplicaciones militares, incluido el despliegue de satélites espías y, al menos en papel, el robo de satélites de gobiernos extranjeros. Sin embargo, los merodeadores del lado de la oferta seguirían siendo presionados por la agencia, y eso significaba ciencia. Antes de que el tóner se secara en el nuevo membrete presidencial, la Casa Blanca le dijo a la NASA que de Galileo, el Telescopio Espacial Hubble y la Misión Polar Solar Internacional conjunta NASA-Agencia Espacial Europea para estudiar el sol, podría quedarse con dos (por ahora). Y así, Solar Polar se fue. Los europeos habían invertido en él más de cien millones de dólares, y América les agradeció el problema retirándose sin previo aviso, dejando a los europeos furiosos. La matanza continuó con la nave espacial VOIR, el radar de imágenes en órbita de Venus: vaporizado. Esta cancelación también fue mal. Si el abandono del Polar Solar fue una concupiscencia no deseada impuesta sobre los aliados de Estados Unidos en el extranjero, la cancelación de Venus estaba en menos un gesto grosero que sugiere lo mismo a los científicos planetarios en casa.

Pero esa misión de Galileo … cómo molestó y molestó a la Casa Blanca. ¡Cómo quería la administración que mataran a esta monstruosidad de 500 millones de dólares! Esta expedición a Júpiter. . . nosotros — nosotros acabo de estar allí con Voyager! ¿Por qué estábamos hablando de esto? Entonces, la Oficina de Administración y Presupuesto puso a cero a Galileo en su plan tentativo para la agencia. En cuanto a esas naves espaciales gemelas Voyager: ¿Qué, exactamente, había que aprender sobre los planetas más allá de Saturno, de todos modos? ¡Urano! ¡Neptuno! ¿Importó? ¡Ya pues! Simplemente emita el comando de apagado, y también podríamos apagar esta Red de Espacio Profundo engendrada por el diablo, esas gigantescas antenas de radio de veinte pisos que se requieren para hablar con ellos. Eso es doscientos veintidós millones de dólares ahorrados de la noche a la mañana. Entre Galileo y Voyager, podríamos reducir los costos en 500 millones.

Para salvar de alguna manera lo que incluso para los forasteros se estaba convirtiendo en un barco que se hundía, el público comenzó a colaborar. En un caso, Stan Kent, un ingeniero de California, creó lo que llamó el Fondo Vikingo: un esfuerzo privado que pasa el sombrero para cubrir los costos. para el tiempo de enlace descendente de Deep Space Network para Viking 1, la última nave espacial superviviente en la superficie de Marte. Done ahora para alimentar a un robot hambriento: envíe cheques a 3033 Moore Park Ave. # 27, San José, CA 95128. El programa Viking había sido el cenit de la ciencia espacial de la NASA, el esfuerzo de la agencia más ambicioso desde el programa Apollo, y cuando fue concebido, un posible precursor del heredero obvio de Apolo: las misiones humanas al planeta Marte.

Entre 1965 y 1976, la NASA había mantenido una secuencia constante de sofisticadas sondas de Marte. Mariner 4, un sobrevuelo en 1965, fue el primer encuentro exitoso de la humanidad con el Planeta Rojo. Los Marineros 6 y 7 siguieron cuatro años más tarde, obteniendo imágenes de cerca de todo el disco marciano, y esas imágenes, unidas, revelaron un planeta en rotación real, como la Tierra. Mariner 9 en 1971 fue la primera nave espacial en entrar en órbita alrededor de otro planeta, mapeando Marte en alta resolución y capturando tormentas de polvo y patrones climáticos. Como líneas transcurridas en el libro de Génesis, cada nave espacial en sucesión hizo de Marte un mundo tan real como el nuestro. Para cuando los módulos de aterrizaje Viking dejaron las plataformas de lanzamiento en Cabo Cañaveral en 1975, no quedaba ninguna esperanza para las civilizaciones alienígenas existentes, pero la flora y la fauna de alguna forma todavía estaban sobre la mesa. Y la pregunta seguía siendo, la última pregunta, la misma que había alimentado la ficción y conmovido a los científicos durante siglos: ¿Cómo era esa vida salvaje marciana?

El programa espacial estadounidense siempre ha marchado inexorablemente hacia Marte. Antes de Águila aterrizó, incluso antes del primer naut, cosmo, taiko o astro, antes del Sputnikincluso antes de la formación de la propia NASA, hubo Das Marsprojekt, una obra de ficción especulativa de Wernher von Braun, el científico espacial alemán trasladado a los Estados Unidos inmediatamente después de la Segunda Guerra Mundial. Sin un simple experimento mental o un vuelo de fantasía, sin pistolas de rayos, sin platillo, la trama era una fina capa sobre Cómo hacerlo, y el autor era la persona con más probabilidades de lograrlo. Von Braun escribió Das Marsprojekt en 1948, después de terminar el trabajo de reconstrucción para sus nuevos anfitriones estadounidenses, el cohete V-2, un misil balístico que ayudó a desarrollar durante la guerra. Posteriormente, el libro fue despojado de sus elementos de ficción y reutilizado como un artículo de nueve páginas en el número del 30 de abril de 1954 de Collier’s Weekly, luego una de las revistas más populares y prestigiosas de los Estados Unidos. El primer estudio serio de cómo llegar a Marte, el plan de von Braun involucró una estación espacial y una flotilla de cohetes y lanzaderas reutilizables, y requirió una tripulación de setenta efectivos para una estadía marciana superior a un año terrestre. A su llegada, los astronautas (bueno, «hombres del espacio» –astronautas aún no se había inventado) entraría en órbita y exploraría sitios adecuados para asentar la cabeza de playa humana. (No habló de la exploración robótica porque los robots digitales programables tampoco se habían inventado todavía).

Para von Braun, Marte siempre fue el plan, la luna simplemente un punto de ruta, y catorce años después, cuando Armstrong saltó desde el último peldaño de la escalera del módulo de aterrizaje lunar, fue el cohete Saturno V de von Braun el que lo llevó allí. Él (es decir, von Braun) era entonces director del Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama, de facto el «padre del programa espacial estadounidense» y una celebridad menor. Había hecho varias apariciones años antes en un programa de televisión de la década de 1950 llamado Disneylandia—Presentado por el propio Walt— vendiendo a cuarenta millones de estadounidenses la noción de cohetes robustos y fiables, disparos lunares y colonias de Marte. Cuando se emitieron los programas, Yuri Gagarin todavía era un piloto desconocido en la fuerza aérea soviética y Alan Shepard un piloto de pruebas en Maryland. En la medida en que los estadounidenses estaban al tanto de las ambiciones espaciales de Estados Unidos, von Braun vendió suavemente las misiones a Marte con Walt Disney. Había estado trabajando para lograrlo durante mucho tiempo.

Por lo tanto, no fue sorprendente que dos semanas después de que las suelas de silicio estadounidenses imprimieran impresiones en polvo lunar fresco, von Braun entró en la oficina de Spiro Agnew y colocó en el escritorio del vicepresidente la próxima frontera natural para la exploración estadounidense: el Planeta Rojo. La presentación de cincuenta páginas, el plan definitivo para hacer que la humanidad sea multiplanetaria, representó la culminación de la obra de von Braun. Su prescripción incluía muchos de los elementos que había propuesto décadas antes: los cohetes, los transbordadores, la estación, incluso una nave espacial de propulsión nuclear.

Desafortunadamente para von Braun, las fuerzas dominantes en el Congreso y la Casa Blanca rápidamente vieron el programa Apolo como el objetivo, en lugar de, como esperaba, un hito inicial de algo mucho más grande. No construiste la presa Hoover y luego … construiste más presas Hoover río abajo, dijeron los políticos. Nos fijamos una meta y, por Dios, la cumplimos. ¿Por qué incluso tener una NASA? se preguntó en voz alta la Casa Blanca. Para el Apolo 15 de 1971, las encuestas de opinión fijaban el apoyo público al gasto espacial en alrededor del veintitrés por ciento, y el sesenta y seis por ciento decía que el gasto era demasiado alto. No habría ningún precio político nacional por cerrar Cabo Cañaveral por completo. De verdad, ¿qué estábamos haciendo ahí arriba?

Sin embargo, la secuencia de misiones espaciales de von Braun que culminaron en la exploración de Marte había definido tanto a la NASA que estaba casi integrada en el sistema. Nixon, que no tenía ningún interés en el programa espacial, pero aún menos en ser el que lo puso fin, consideró que solo el elemento del transbordador espacial era viable porque 1. tenía esas aplicaciones de satélites espías y 2. Podría ser un proyecto de construcción importante en Palmdale, California, manteniendo su estado natal en su columna durante la próxima campaña presidencial. ¡Así que era el transbordador espacial de robo de satélites fabricado en California! La NASA vivió para volar otro día.



Fuente: engadget.com

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