Golpear los libros: Es posible que se necesiten estrategias de ciencia ficción para evitar el cambio climático


La temperatura de la Tierra es demasiado alta. A menos que podamos hacer que nuestro planeta detenga su tendencia al calentamiento, y pronto, la existencia continua de nuestra especie aquí está en peligro. Claro, hemos implementado innumerables esquemas de remediación del cambio climático en las últimas décadas, pero el hecho es que nuestra ventana de oportunidad para abordar este problema se está cerrando rápidamente. Podría llegar el momento en un futuro muy cercano de que dejemos de tirarnos pedos con medias tintas y saquemos las proverbiales armas grandes, a saber, la geoingeniería y la terraformación.

En Rompiendo fronteras: la ciencia de nuestro planeta, Los investigadores del Centro de Resiliencia de Estocolmo, Owen Gaffney y Johan Rockström, guían a los lectores a través del alcance y la escala de los desafíos ambientales a los que nos enfrentamos actualmente, exploran el concepto de «administración planetaria» y, en el extracto a continuación, analizan lo que podríamos hacer si lo que hiciéramos lo que estás haciendo no funciona.

Rompiendo fronteras cubierta

DK

Extraído de Rompiendo fronteras: la ciencia de nuestro planeta reimpreso con permiso de DK, una división de Penguin Random House LLC. Copyright © 2021 Owen Gaffney y Johan Rockström.


Si todo lo demás falla, ¿podemos volver a estabilizar la Tierra utilizando soluciones tecnológicas extremas? En el peor de los casos, proteger a miles de millones de personas requerirá hazañas de ingeniería sin precedentes. La geoingeniería tiene como objetivo abordar el cambio climático mediante intervenciones tecnológicas deliberadas y a gran escala. Piensa en terraformar nuestro propio planeta. Para ser honesto, la mayoría de estas ideas provienen directamente de las páginas de la ciencia ficción. Pero muchos están recibiendo ahora una atención científica seria. Para 2030, deberíamos saber cuáles son nuestras mejores apuestas.

La geoingeniería viene en dos sabores. La primera opción es bloquear la luz solar que llega a la Tierra. El segundo es succionar los gases de efecto invernadero de la atmósfera. Ambas son intervenciones increíblemente de alto riesgo en un sistema complejo.

Hay varias formas de bloquear la luz solar, comenzando a nivel cósmico. Erigir sombrillas gigantes entre la Tierra y el sol haría bien el trabajo, al detener potencialmente alrededor del 2 por ciento del calor entrante del sol. Los números se han aplastado. Necesitaríamos cientos de miles de parasoles de 10 pies cuadrados (1 metro cuadrado) que pesen aproximadamente 20 millones de toneladas (18 millones de toneladas métricas). En total, costaría unos pocos billones de dólares y duraría unos 50 años. Pero esto no ayuda a la acidificación de los océanos, porque el dióxido de carbono todavía se acumulará en la atmósfera. Si seguimos emitiendo, incluso si bloqueamos la radiación solar entrante, el océano se volverá cada vez más ácido, una de las principales causas de extinciones masivas pasadas. Además del costo y el desafío de la ingeniería, es probable que las sombrillas gigantes traigan consecuencias inesperadas: por ejemplo, cambios en los patrones climáticos en todo el mundo.

Probablemente, la solución de geoingeniería de la que más se habla es arrojar millones de toneladas de partículas diminutas a la atmósfera para reflejar el calor de regreso al espacio. Sabemos que esto funciona. Cada gran erupción volcánica expulsa cenizas a la atmósfera superior. Esto tiene un efecto mensurable sobre el clima. Cuando el monte Pinatubo entró en erupción en Filipinas en 1991, el planeta se enfrió un poco durante los pocos años posteriores a la erupción inicial, pero este impacto fue de corta duración porque estas partículas se disipan en la atmósfera superior en unos pocos años. La escala de este tipo de intervención tendría que ser inmensa: entre 3,3 y 5,5 millones de toneladas (3 a 5 millones de toneladas métricas) de azufre expulsado cada año.

La siembra o blanqueamiento de nubes es otra opción. La agitación de grandes extensiones de océano puede arrojar partículas de sal a la atmósfera que ayudan a la formación de nubes. Más nubes reflejarán más calor de regreso al espacio y quizás enfríen el planeta. Esta idea podría usarse de manera bastante local para proteger los arrecifes de coral, por ejemplo. Sin embargo, a escala global, esto requeriría vastas armadas de barcos autónomos que surcan el océano para siempre.

También podríamos simplemente pintar nuestras carreteras, techos y ciudades de blanco para reflejar el calor. A nivel local, este efecto podría mantener las ciudades y pueblos más frescos. Una propuesta similar es cultivar cultivos genéticamente modificados que reflejen mejor el calor del sol, para un enfriamiento más generalizado. Sin embargo, hay un hilo peligroso que atraviesa todas estas ideas de geoingeniería. Una vez que empezamos no podemos detenernos. Si nos vemos obligados a detener un proyecto de geoingeniería por cualquier motivo (el dinero se acaba, los conflictos geopolíticos, las consecuencias catastróficas imprevistas, por ejemplo), la temperatura de la Tierra se dispararía abruptamente.

También se han propuesto varias ideas para succionar dióxido de carbono de la atmósfera. El más comúnmente mencionado es la captura y almacenamiento de carbono. Hay dos formas principales de hacer esto: la primera es extraer carbono de la atmósfera utilizando algún tipo de máquina. El segundo es cultivar y quemar plantas para obtener energía. Al quemar las plantas se libera dióxido de carbono, pero entonces sería necesario atraparlo y colocarlo en un lugar seguro, lejos de la atmósfera. La propuesta más común es bombearlo nuevamente a los depósitos de aceite usado, en las profundidades del mar, para su custodia. Sin embargo, si confiamos en las plantas para capturar el carbono, la escala necesaria interferirá con la producción mundial de alimentos y lucharemos para proporcionar suficientes alimentos para nuestra creciente población.

En última instancia, se requerirán algunas de estas soluciones tecnológicas, incluso si el mundo realiza recortes masivos de emisiones, porque estamos muy cerca de riesgos inmanejables. Cuando la geoingeniería se vuelve esencial, debemos planificar una mezcla heterogénea y evaluaciones sistemáticas profundas de los riesgos. La captura y almacenamiento de carbono parece la opción más prometedora: es económicamente viable y parece relativamente seguro. En la próxima década, debemos comenzar a escalarlo, de modo que estemos listos para extraer de la atmósfera de 5,5 a 11 mil millones de toneladas (5 a 10 mil millones de toneladas métricas) de dióxido de carbono de la atmósfera cada año. Necesitaremos esto incluso si el mundo sigue la Ley del Carbono. Sin embargo, ir más allá de esto está realmente en el ámbito de la ciencia ficción.

Finalmente, los investigadores también han propuesto una forma de estabilizar partes de la capa de hielo antártica. Se necesitarían unas 12.000 turbinas de viento para generar la energía, pero se podrían emplear máquinas de nieve gigantes para absorber el agua de mar y convertirla en nieve para reconstruir la capa de hielo y proteger al mundo de varios metros de aumento del nivel del mar. Nuestra valoración es que ideas como ésta son, por ahora, proyectos interesantes en papel y en la mente de colegas brillantes. Si bien destacan la magnitud de los desafíos que enfrentamos, quizás no sean realistas en este momento. Dentro de diez años, podríamos estar revisando esta opinión. Estos son los extremos que nos vemos obligados a considerar.

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Fuente: engadget.com

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